Volg AbbVie Nederland

Dit is hoe AbbVie expertise op het gebied van virusbestrijding inzet bij de strijd tegen COVID-19

Nieuws   •   aug 31, 2020 08:30 CEST

Wetenschapper Amanda Horowitz, lid van het team dat werkt aan mogelijke geneesmiddelen tegen COVID-19, voert experimenten uit in een AbbVie-laboratorium in Worcester, Massachusetts, VS.

Zodra de pandemie zich aandiende, zijn we bij AbbVie gaan kijken hoe we konden helpen. Dit deden we onder meer door onze inspanningen op het vlak van R&D een tandje hoger te zetten en door samenwerkingen met anderen aan te gaan.

Zoeken naar manieren om COVID-19 te bestrijden

Al maandenlang ontvangt Teresa Ng elke dag pop-upmeldingen op haar computer van nieuwe onderzoeksrapporten met betrekking tot COVID-19.

In zekere zin is dit goed: zo leert ze haar doelwit elke dag een beetje beter kennen.

Ng werkt al 20 jaar bij AbbVie als hoofdonderzoeker. Ze heeft geholpen bij het ontdekken en ontwikkelen van antivirale geneesmiddelen tegen zowel hepatitis C (HCV) als HIV. Tegenwoordig brengt ze die ervaring in stelling tijdens een pandemie zoals de wereld die nog niet eerder heeft meegemaakt. Net als heel veel andere wetenschappers overal ter wereld heeft Ng namelijk gehoor gegeven aan een belangrijke oproep: ze maakt deel uit van het AbbVie onderzoeksteam dat op zoek is naar een manier om COVID-19 te bestrijden.

Teresa Ng, hoofdonderzoeker antivirale geneesmiddelen, staat aan het hoofd van een team van wetenschappers in de laboratoria van AbbVie in Lake County, Illinois, VS.

'We hebben een uitgebreide expertise opgebouwd op het gebied van antivirale geneesmiddelen, met name door ons werk met HCV en HIV. Nu hebben we de kans om wat we hebben geleerd toe te passen op één van de meest urgente wetenschappelijke uitdagingen van ons leven', zegt Ng.

Het is een zeer uitdagende missie, maar er is ook goed nieuws: nu de wereld in de strijd tegen de COVID-19-pandemie wordt geconfronteerd met een ongeëvenaarde crisis in de gezondheidszorg, bundelen artsen, onderzoekers, overheden en niet-gouvernementele organisaties hun krachten, combineren hun expertise en delen voorlopige gegevens om sneller een effectief geneesmiddel te vinden.

Het ontwikkelen van een effectief vaccin is van cruciaal belang, maar het is ook belangrijk om behandelopties te hebben als mensen toch ziek worden. Als mensen besmet raken met COVID-19, moeten ze kunnen kiezen uit verschillende behandelingen. Ook zijn er mensen die wellicht niet goed reageren op een vaccin als gevolg van hun leeftijd, of een al verzwakt immuunsysteem.

Hoofdonderzoeker Xiaofeng Xin bespreekt zijn werk met zijn collega Danyal Butt, senior wetenschapper in het laboratorium van AbbVie in Worcester, Massachusetts, VS.

Daarvoor zijn de antivirale geneesmiddelen bedoeld waar AbbVie nu aan werkt.

Het antwoord op de ziekte is nog steeds niet gevonden, maar een aantal veelbelovende aanwijzingen wordt onderzocht. Voortbouwend op onze expertise op het gebied van antistoffen en virologie, werkt AbbVie samen met toonaangevende onderzoeksinstituten overal ter wereldom de potentie van monoklonale antilichamen die kunnen helpen bij de bestrijding van COVID-19 te onderzoeken en te ontsluiten

Zodra de pandemie zich aandiende, zijn we bij AbbVie al snel gaan kijken naar mogelijke manieren om de uitdaging aan te pakken. AbbVie nam contact op met Harbour BioMed, een bedrijf waar we al eerder mee hadden samengewerkt en dat onlangs antilichamen had getest die zij hadden ontwikkeld tegen SARS-CoV (het oorspronkelijke SARS-virus) om te kijken of deze ook zouden werken tegen SARS-CoV-2 (het nieuwe virus dat COVID-19 veroorzaakt). Ze vonden één antilichaam dat tegen beide virussen kon werken en publiceerden de resultaten in Nature Communications.1 Kort daarna hebben Harbour BioMed en twee academische instituten, de Universiteit Utrecht en het Erasmus Medisch Centrum, samen met AbbVie de handen ineen geslagen om dit monoklonale antilichaam te ontwikkelen als therapie ter preventie en behandeling van COVID-19.2 De vier instituten wisten dat haast geboden was en zijn zodra het kon aan het werk gegaan.

Senior wetenschapper Danyal Butt neemt een momentje om te poseren in het AbbVie-laboratorium in Worcester, Massachusetts, VS.

'De wereld heeft zo snel mogelijk een antwoord nodig op deze pandemie. In plaats van helemaal opnieuw te beginnen, werken we samen met externe experts om snel een geneesmiddel te ontwikkelen', aldus Ng.

Behandelingen met antilichamen hebben de aandacht getrokken vanwege hun potentieel om het virus (SARS-CoV-2) te blokkeren voordat het de cellen van een persoon kan infecteren. Er zit een eiwit op het oppervlak van SARS-CoV-2 dat betrokken is bij het herkennen en het mogelijk maken van de toegang tot de gastheercellen. Nadat het virus is binnengedrongen, injecteert het zijn genetisch materiaal in de gastheercel, waar het de cellulaire processen van de gastheer 'kaapt' om meer kopieën van het virus te maken. Een mogelijke manier om het virus te bestrijden is het ontdekken van een antilichaam dat de interactie blokkeert tussen het eiwit dat het virus toegang verschaft en de gastheercellen.

Om het antilichaam te ontdekken en de ontwikkeling ervan te versnellen, gebruikte Harbour BioMed een type muis dat is ontworpen om gehumaniseerde antilichamen te produceren, wat betekent dat ze zeer waarschijnlijk veilig en effectief zijn voor mensen. Eén kandidaat die is voortgekomen uit deze inspanningen is in staat om SARS-CoV-2 in menselijke cellen, gekweekt in het laboratorium1, te neutraliseren.

De eerste tests werden uitgevoerd bij Harbour BioMed in samenwerking met de Universiteit Utrecht en het Erasmus Medisch Centrum. AbbVie heeft geholpen met verdere karakterisering en een versneld ontwikkelingsplan om dit antilichaam zo snel mogelijk klinisch te kunnen testen.

'De SARS-CoV-2-pandemie heeft benadrukt hoe belangrijk het is dat we de biologie van het coronavirus begrijpen', zegt Berend-Jan Bosch, Ph.D., universitair hoofddocent, onderzoeksleider aan de Universiteit Utrecht. 'De samenwerking met AbbVie biedt een uitstekende gelegenheid om ons onderzoek te vertalen naar een klinische kandidaat met grote potentie om de strijd tegen deze ziekte aan te gaan.'

Er zijn meerdere manieren om een antilichaam te ontdekken om SARS-CoV-2 te stoppen. Bij AbbVie bekijken we bijvoorbeeld ook of menselijke bloedcellen in staat zijn om op natuurlijke wijze de best mogelijke antilichamen tegen SARS-CoV-2 te produceren.

Cellulair en moleculair bioloog Tatyana Dekhtyar werkt aan mogelijke behandelingen om COVID-19 te bestrijden in het laboratorium van AbbVie in Lake County, Illinois, VS.

'Toen we in de begindagen over de pandemie hoorden, realiseerden we ons dat we een kans hadden om onze bestaande technologie te gebruiken om antilichamen te produceren tegen de verspreiding van COVID-19', aldus Jane Seagal, senior hoofdonderzoeker bij AbbVie. Ze staat aan het hoofd van het team dat werkt aan de ontdekking van antilichamen tegen SARS-CoV-2 en andere coronavirussen met behulp van monsters van patiënten die zijn hersteld van COVID-19.

'Er ligt veel druk op ons om een succesvol antilichaam te vinden omdat er zoveel mensenlevens op het spel staan, en als wetenschapper zou ik me geen belangrijkere toepassing van onze expertise kunnen voorstellen.'

Een antilichaam als antwoord op het probleem van COVID-19 is bijzonder aantrekkelijk vanwege wat wetenschappers hebben geleerd over SARS-CoV-2. De identificatie van antilichamen die zowel tegen SARS-CoV-2 als tegen potentiële toekomstige pandemische coronavirussen kunnen worden gebruikt is een uitdaging, maar het zoumogelijk kunnen zijn. Veel andere coronavirussen delen een zeer vergelijkbaar doelgebied waar een antilichaam zich aan kan hechten. SARS-CoV-2 muteert ook veel minder vaak dan andere RNA-virussen, zoals het griepvirus.

Cellulair en moleculair bioloog Liangjun Lu aan het werk in het laboratorium van AbbVie in Lake County, Illinois, VS.

'Dat is veelbelovend nieuws', voegt Ng toe. 'Dit suggereert namelijk dat een behandeling met antilichamen zou kunnen werken tegen verschillende coronavirussen. Dat betekent betekent dat we werken aan mogelijke geneesmiddelen tegen COVID-19 en toekomstige coronavirussen die we nog niet eens kennen.'

Tom Hudson, M.D., senior vice president van R&D en chief scientific officer bij AbbVie, is van mening dat partnerschappen de manier zijn om COVID-19 te verslaan. Hij ziet de snelheid waarmee verschillende organisaties bij elkaar zijn gekomen als een positief teken.

'De biomedische sector moest wel samenwerken om een manier te vinden om prioriteit te geven aan klinische studies naar veelbelovende geneesmiddelen', aldus Hudson. 'Dat is precies wat we hopen te bereiken met onze partnerschappen.'


Referenties:

1.Wang, C., Li, W., Drabek, D. et al.A human monoclonal antibody blocking SARS-CoV-2 infection. Nat Commun11, 2251 (2020)

2. Press release. AbbVie, Harbour BioMed, Utrecht University and Erasmus Medical Center Announce Collaboration to Develop Monoclonal Antibody Therapy to Prevent and Treat COVID-19